Alaphilippe piégé à Mende

La rédaction

Comme Bardet et Pinot, piégés en 2015, Julian Alaphilippe n’a fait que tutoyer une 2e victoire d’étape samedi, à Mende, où le Basque Omar Fraile s’impose sur son premier Tour de France. Journée une nouvelle fois tranquille pour le maillot jaune Geraint Thomas et les Sky.

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S’il fallait se convaincre de la totale sérénité qui habite les Sky sur ce Tour de France pourtant si hostile pour Chris Froome et ses coéquipiers, cette étape de moyenne montagne entre Saint-Paul-Trois-Châteaux et Mende (187km) aura illustré de façon éclatante la maîtrise et la confiance de la formation britannique.

Des Sky imperturbables lorsque dès le départ un violent vent de côté a éparpillé le peloton façon puzzle en quatre éventails avec pour conséquence de piéger en premier lieu Romain Bardet. Le meilleur Français au général (5e, +3’07’’) continue de déclarer à qui veut l’entendre qu’il n’a pas abdiqué dans cette Grande Boucle, mais voir Froome et Geraint Thomas, évidemment attentifs et parfaitement placés à l’avant de la course au même titre qu’un Tom Dumoulin (3e, +1’50’’), refuser de rouler pour « éliminer » Bardet en dit long… A la fois sur la confiance des incontestables patrons de la course, mais aussi sur la menace très relative que représente désormais le leader d’AG2R-La Mondiale.

Bardet jusqu’au bout dans le dur

A la faveur du regroupement général ainsi autorisé par les Sky, une échappée de 32 coureurs va se constituer et obtenir son bon de sortie. Avec du beau monde à bord, puisque pas moins de dix des fuyards du jour comptaient déjà au moins une victoire d’étape sur le Tour. Parmi eux, le multirécidiviste Peter Sagan empochait surtout vingt points supplémentaires au classement du maillot vert, où le Slovaque, crédité de 418 points, déjà tutoie son record (470 pts en 2016).

J'ai attaqué un peu trop tard et il m'a manqué les jambes

Julian Alaphilippe (maillot à pois)

Dans le bon coup, Julian Alaphilippe en avait aussi profité pour consolider son maillot à pois dans la première difficulté du jour (Cat. 4). Rien à voir avec la montée finale de la Croix-Neuve (3km à 10,2 %), qui désignait le seul lauréat français de cette édition 2018 comme grandissime favori pour la victoire finale. Surtout avec deux coéquipiers de la Quick-Step (Gilbert, Lampaert) pour l’épauler.

C’était sans compter la mésentente de ce groupe, qui laissait filer trois des siens, parmi lesquels un Jasper Stuyven (Trek-Segafredo), forcément inspiré par… la fête nationale belge, s’isolait seul en tête à une trentaine de kilomètres de l’arrivée. Philippe Gilbert, pas rancunier pour un sou après la Coupe du monde de football, se mettait minable pour tenter de ramener son grimpeur français de coéquipier… Mais Alaphilippe déclenchait sans doute trop tard dans l’ascension finale, devancé par le Basque Omar Fraile (Astana), le double vainqueur du classement de la montagne sur la Vuelta, qui fondait sur Stuyven pour s’adjuger devant le Français sa deuxième victoire sur un grand Tour un an après s’être imposé sur le Giro.

Relégué à vingt minutes, le peloton était réglé par le 3e du général Primoz Roglic (Lotto-NL-Jumbo), capable de reprendre huit secondes à Froome, Thomas et Dumoulin. Bardet finissait la journée comme elle avait commencé, dans le dur et à l’arraché, pour concéder, lui, quatorze secondes sur la ligne.  

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